jueves, mayo 14, 2009

Pandemias: cuando el mundo se enferma


Un importante número de pandemias se inscribieron en la historia, algunas provocaron millones de muertes. Entre ellas la “Peste negra”, el “Cólera” y la “Gripe Española”, esta última con características similares al virus que hoy hace noticia, el A N1H1. Buscamos sus dramáticas consecuencias, el modo en que afectaron a la humanidad y también una completa información sobre la actual epidemia de “Gripe Porcina”

Rodrigo Araya Elorza

La aparición en México de la llamada gripe “porcina” o influenza N1H1 activó la alarma mundial e hizo recordar lo frágil que es la vida humana a manos de las enfermedades. Según el Diccionario de la Real Academia de la Lengua, la palabra Pandemia, significa: “Enfermedad epidémica que se extiende a muchos países o que ataca a casi todos los individuos de una localidad o región”. Teniendo como base esta definición, investigamos en las páginas de la historia las pandemias que registraron su nombre dejando millares de muertes en distintos países del mundo.

PANDEMIAS QUE HICIERON HISTORIA

Investigando este tipo de fenómenos descubrimos un número importante de pandemias registradas en la historia humana, todas ellas asociadas a las zoonosis (de origen animal) que han llegado con la domesticación de animales, algunas de ellas: la viruela, difteria, gripe y tuberculosis. Pero también hubo otras epidemias importantes en el mundo antiguo que merecen una mención:
Guerra del Peloponeso, 430 a. C. Un agente desconocido mató a la cuarta parte de las tropas atenienses y a una cuarta parte de la población a lo largo de cuatro años. Esto debilitó fatalmente la preeminencia de Atenas, pero la virulencia absoluta de la enfermedad evitó una mayor expansión.
“Peste antonina”, 165–180. Posiblemente viruela traída del Oriente próximo; mató a una cuarta parte de los infectados y hasta cinco millones en total. En el momento más activo de un segundo brote (251–266) se dijo que morían 5.000 personas por día en Roma.
“Peste de Justiniano”, comenzó en el año 541. El primer brote registrado de la peste bubónica. Empezó en Egipto y alcanzó Constantinopla en la siguiente primavera, matando (de acuerdo al cronista bizantino Procopio) 10.000 personas por día en su momento más activo y quizá un 40% de los habitantes de la ciudad. Sus efectos siguieron hasta destruir la cuarta parte de los habitantes del Mediterráneo oriental.
“La peste negra”, comenzó en el siglo XIV. Ochocientos años tras el último brote, la peste bubónica volvía a Europa. Comenzando en Asia, la enfermedad alcanzó el Mediterráneo y Europa occidental en 1348 (posiblemente por mercaderes italianos que huían de la guerra en Crimea), y mató a veinte millones de europeos en seis años, una cuarta parte de la población total y hasta la mitad en las zonas urbanas más afectadas.
El “Cólera” es una de las primeras pandemias (1816–1826). Previamente restringida al subcontinente indio, Esta comenzó en Bengala y se expandió a través de la India hacia 1820. Se extendió hasta la China y el Mar Caspio antes de disminuir.
La segunda pandemia del mismo mal (1829–1851) alcanzó Europa, Londres en 1832, Nueva York en el mismo año, y la costa del Pacífico en Norte América por 1834.
La tercera pandemia (1852–1860) principalmente afectó a Rusia, con más de un millón de muertos.
La cuarta pandemia (1863–1875) se extendió en su mayor parte por Europa y África.
La quinta pandemia (1899–1923) tuvo pocos efectos en Europa gracias a los progresos en salud pública, pero Rusia fue gravemente afectada de nuevo.
La sexta pandemia, llamada “El Tor” por la cepa, comenzó en Indonesia en 1961 y alcanzó Bangladesh en 1963, India en 1964, y la URSS en 1966.
La “Gripe Española” también merece su lugar (1918–1919). Comenzó en agosto de 1918 en tres lugares alejados unos de otros: Brest, Boston y Freetown. Una grave y mortífera cepa de gripe se expandió por el mundo. La enfermedad mató a 25 millones de personas en el curso de seis meses; algunos estiman poner el total de los muertos por todo el mundo en más del doble de ese número. Unos 17 millones se estima que murieron en la India, 500.000 en los EE.UU. y 200.000 en Inglaterra. Se desvaneció en 18 meses y la cepa concreta nunca fue determinada.
La enfermedad epidémica (en el pasado) en tiempo de guerra era el tifus, llamada algunas veces “fiebre de los campamentos” debido a su patrón de estallar en tiempos de penalidades. Emergiendo durante las Cruzadas, tuvo su primer impacto en Europa en 1489, en España. Durante la lucha entre los españoles cristianos y los musulmanes en Granada, los españoles perdieron 3.000 soldados por bajas de guerra y 20.000 por tifus. En 1528 los franceses perdieron 18.000 efectivos de sus tropas en Italia y perdieron la supremacía en ese país en favor de los españoles. En 1542, 30.000 personas murieron de tifus mientras combatían a los Otomanos en los Balcanes. La enfermedad también jugó un papel de importancia en la destrucción de la Grande Armée de Napoleón en Rusia en 1811.
Los encuentros entre los exploradores europeos y las poblaciones del resto del mundo introdujeron frecuentemente epidemias locales de extraordinaria virulencia. La enfermedad mató a gran parte de la población nativa (guanche) de las Islas Canarias en el siglo XVI. La mitad de la población nativa de la isla Española en 1518 murió por la viruela. La viruela también destrozó México en la década de 1520, matando a 150.000 personas sólo en Tenochtitlan, incluyendo el emperador, y Perú en la década de 1530, ayudando a los conquistadores españoles. El sarampión mató a dos millones más de nativos mexicanos en la década de 1600. Y aún en 1848–49, tanto como 40.000 de 150.000 nativos hawaianos se estima que murieron de sarampión, tos ferina y gripe.
Hay también un número de enfermedades desconocidas que fueron extremamente graves pero que ahora se han desvanecido, de manera que su causa no puede ser establecida. Los ejemplos incluyen la peste antes mencionada de Grecia en 430 a. C. y el English Sweat de la Inglaterra del siglo XVI, que fulminaba a la gente en un instante y que fue mucho más temido que la peste bubónica
Aunque más moderno el VIH SIDA también merece ser mencionado y es la enfermedad que consiste en la incapacidad del sistema inmunitario para hacer frente a las infecciones y otros procesos patológicos, es considerada pandemia debido a su rápida propagación, sus victimas van de lo 20 y 25 millones, sobre todo en África

VIRUS A N1H1

En las últimas semanas el mundo se ha sacudido por una emergencia médica. Se trata de la llamada “Gripe porcina” (virus N1H1), una enfermedad ya conocida, puesto que sus características son muy similares con la llamada “Gripe Española” (ver recuadro). El principal riesgo de esta nueva versión es la capacidad de transmitirse de persona a persona rápidamente, lo que ha hecho que la Organización Mundial de la Salud (OMS) mantenga su alerta en nivel 5 y hasta este miércoles registraba 1.893 casos en 23 países.
En México, el país más afectado, registró hasta el cierre de este reportaje 42 muertes en México, y el número de contagiados llegó a 1.070. Lo que según los últimos reportes internacionales harían que esta enfermedad pronto sea declarada una pandemia.

DESCRIBIENDO EL VIRUS

La gripe porcina es una enfermedad de las vías respiratorias cuyos síntomas se asemejan a los de una gripe normal. En principio, es normal entre cerdos y periódicamente se realizan controles para evitarla. La novedad es que, si anteriormente el contagio sólo se experimentaba muy esporádicamente tras el contacto habitual con los cerdos, hoy el virus ha mutado y se está transmitiendo de persona a persona. Esto, y su rápida propagación han provocado que estemos ante una alerta mundial.
Precisamente, el que el virus haya cambiado es lo que lo hace potencialmente alarmante, puesto que apenas se conocían casos de infectados humanos, y ahora se están multiplicando. Sin embargo, aunque la gripe provenga de estos animales, la OMS asegura que se puede seguir consumiendo su carne sin riesgo alguno de enfermar. Además, recuerdan que el virus se destruye a temperaturas elevadas, puesto que una vez cocinada deja de existir el posible peligro.

¿COMO AFECTA LA VIDA HUMANA?

Los síntomas y la peligrosidad de este virus dependen de la virulencia con que se presente, pero por lo general, suelen asemejarse bastante a lo de una gripe común humana. Dicho esto, las primeras señales suelen ser fiebre, tos y dolor de cabeza y/o muscular. Como ocurre con la gripe estacional, no existe una vacuna que pueda prevenir de esta infección, pero la OMS asegura que medicamentos como el “Tamiflú”, empleado con los brotes de gripe aviar, consiguen dar buenos resultados.
Esto, unido a una buena asistencia sanitaria suele ser suficiente para evitar que la enfermedad se complique. Por ello, el hecho de que en pocos días se hayan contabilizado más de un centenar de víctimas mortales, va estrechamente unido a las carencias sanitarias que puede haber en diversas zonas de México, lo que sitúa a las personas más desfavorecidas en el peor lugar frente a la infección
En el pasado de la humanidad algunas pandemias han dejado millones de muertes. Sin embargo, hoy el avance de la medicina permite enfrentar los virus con mejores armas. No obstante, aparentemente el arma más eficiente para combatirlos es la prevención que puede hacer cada uno manteniendo los hábitos de higiene.


PANDEMIAS DEL TERROR

Sida: Se originó en 1969 en Africa. Luego se trasladó a Haití, Estados Unidos y el resto del mundo. Se estima que para el año 2025 esta pandemia habrá matado a 31 millones de personas en India, 18 millones en China y entre 90 y 100 millones en Africa. Hasta el año 2006, más de 25 millones de personas habían muerto por el Sida.

Tifus y cólera: Entre 1918 y 1922 más de 25 millones de personas enfermaron de tifus, de los cuales tres millones murieron. En los años 1962-1966 una pandemia de cólera comenzó en Indonesia y poco a poco fue extendiéndose hasta llegar a Bangladesh, India y la entonces Unión Soviética.

Influenza: La "gripe asiática" dejó más de dos millones de personas muertas entre 1957 y 1958. Se originó en China en febrero de 1957 y llegó a Estados Unidos en junio de ese año. Veinte años después, en 1968-1969, se produjo la "gripe de Hong Kong", iniciada allí a principios de 1968. Más de un millón de personas murieron.

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